Gouvernement Secret

Alien Agenda (thriller basé sur la réalité) Chapitres 17 et 18

Traduction du livre de Steve Peek « Alien Agenda: Why They Came Why They Stayed ». (Pourquoi ils sont venus Pourquoi ils sont restés)

Raconté par un gardien véreux de secrets gouvernementaux, ce thriller basé sur des faits réels commence par la mort du premier secrétaire américain à la défense, James Forrestal, et suppose qu’il ne s’est pas suicidé mais a été tué pour ce qu’il était sur le point de révéler. L’histoire suit la piste de la recherche gouvernementale après le projet Manhattan et entraîne cette équipe de physiciens célèbres à travailler sur le projet Rainbow, une excroissance de la recherche secrète pendant la Seconde Guerre mondiale.

L’histoire réelle et la science réelle rendent cette histoire fascinante et difficile à rejeter, même par les critiques les plus cyniques des rapports sur les ovnis. Les preuves finissent par répondre aux grandes questions: qu’est-ce qui a amené les visiteurs, pourquoi sont-ils restés, que veulent-ils?

Tous les chapitres du livre : Alien Agenda : Pourquoi ils sont venus, pourquoi ils sont restés


Chapitre 17

Patrouille d’État de l’Alabama

«Putain», dit Jim Sees dans un souffle depuis le siège du conducteur lorsque les lumières clignotantes bleues et blanches sont apparues dans le rétroviseur.

«Régulier,» dit M. Blue en étudiant l’image dans le rétroviseur latéral. «Ne paniquez pas. Vous n’excédez pas. Il peut tirer autour de nous.

Les feux clignotants se sont rapprochés un peu et ont rythmé le SUV Mercedes.

« Que devrais-je faire? » Le cœur de Jim s’emballa, son estomac lutta contre la nausée instantanée. Son imagination le tenait déjà dans un bus aux fenêtres grillagées en route vers la prison fédérale.


«Arrêtez-vous», dit M. Blue en prenant deux objets de la boîte à gants. Il tendit le premier objet à Jim et mit l’autre, un revolver Bulldog .357 à canon court, dans la poche de cuisse de son pantalon cargo.

« Que puis-je faire? » Demanda sœur Fran depuis la banquette arrière.

Jim fit arrêter la voiture et regardait la pochette en plastique transparente que Blue lui avait tendue. Il contenait un permis de conduire, l’immatriculation du véhicule et une carte d’assurance State Farm. Tous étaient au nom de Nathan Twining de 1947 July Road à Roswell, Nouveau-Mexique. La licence contenait une photo de Jim et de sa vraie date de naissance. Il a mis la voiture dans le parc et a baissé la vitre.

M. Blue regarda sur la banquette arrière où Mélanie était assise, les mains en coupe, étudiant la boule de cristal. « À ce stade, sœur, dites simplement une prière.

«C’est quelque chose dans lequel je suis douée,» répondit-elle en passant un bras autour des épaules de Mélanie.

Le cœur de Jim se mit à battre alors que le policier de l’État s’approchait du rétroviseur de la Mercedes. C’était un grand homme, plus gros que M. Blue. Il portait son pistolet holster sur sa hanche gauche. Il avait enlevé ce que Jim pensait être des lunettes de soleil de police standard et les tenait dans sa main droite. Son approche était lente, prudente, pratiquée. Il étudia la voiture, attrapa Jim en train de le regarder dans le rétroviseur et desserra la sangle de son pistolet.


Ayant vu suffisamment d’épisodes de flics à la télévision, Jim garda les deux mains sur le volant.

L’officier se pencha et regarda par la fenêtre. Sous le chapeau de soldat à larges bords, Jim vit un visage patiné portant de vieilles cicatrices d’acné et des yeux bleu glacier qui se précipitaient sur les occupants et le contenu de la voiture en un instant. Son étiquette de nom polie indiquait «BAKER».

Essayant de paraître calme et indifférent, Jim a dit: «Officier Baker, est-ce que j’accélérais?

Baker a répondu: «Licence et enregistrement s’il vous plaît», en jetant un coup d’œil à chaque personne dans la voiture une deuxième fois.

Jim lui a offert la pochette en plastique.

«Veuillez retirer la licence de l’enveloppe,» dit Baker, jetant à peine un coup d’œil à l’article dans la main de Jim. Baker a évalué l’homme assis sur le siège passager comme la seule menace physique possible du groupe. La femme et l’enfant sur la banquette arrière semblaient indifférents tandis que le conducteur, comme la plupart des personnes qu’il avait arrêtées, essayait de paraître indifférent, innocent.


La femme à l’arrière était peut-être la grand-mère de la petite fille, bien qu’elles ne se ressemblent en rien. En fait, la petite fille avait l’air malade ou quelque chose comme ça.

«Veuillez éteindre votre moteur», dit Baker, prenant la paperasse et regardant le permis puis de retour à Jim. « Monsieur. Twining, je vous ai arrêté car votre pneu arrière gauche est très bas. Vous avez peut-être ramassé un clou. Je peux vous aider à le changer, ou il y a un Union 76 à la prochaine sortie qui le fera pour vous.  »

Jim laissa échapper l’air qu’il avait sans le savoir retenu dans ses poumons. «Merci, officier Baker. À quelle distance se trouve la station-service? Je préfère y aller et faire le plein aussi.

Baker était dérangé. Quelque chose le dérangeait. Au lieu de rendre les papiers au conducteur, il a dit: «Permettez-moi de jeter un coup d’œil rapide sur le pneu. S’il vous plait, attendez ici. »

Baker fit trois pas et s’accroupit pour regarder le pneu. Il se leva et se glissa dans la voiture de patrouille noire et argentée Ford Crown Victoria. Il tapa le numéro de plaque de la Mercedes sur l’ordinateur portable de bord.

Il détestait les négros. Il était également fier de se souvenir des visages. Il pouvait jurer qu’il connaissait Nathan Twining de quelque part, mais il ne pouvait pas tout à fait le situer – pas encore en tout cas.

Le sergent de patrouille d’État de l’Alabama, Randy Baker, n’a regretté qu’une seule chose au cours de ses dix-huit ans de service de police sur les routes. C’est arrivé il y a cinq ans. Cela ne se reproduirait plus jamais.

Le numéro de plaque d’immatriculation est revenu propre. Enregistré auprès de Nathan Twining de Roswell, Nouveau-Mexique.

Il a tapé quelques touches supplémentaires avec son index surdimensionné et le site Web National Amber Alert est apparu.

Le visage de Twining était trop familier. Il a dû le voir dans un bulletin. Il savait également qu’il y avait une alerte Amber en cours pour une fille et une femme. Il y a cinq ans, il a arrêté une camionnette Toyota avec un homme qui sentait la cigarette et un petit garçon qui dormait avec sa tête sur la cuisse de l’homme. Il a eu un problème à l’époque, mais il l’a radié et n’a pas vérifié. Une semaine plus tard, les chiens cadavres ont trouvé le petit garçon kidnappé dans une tombe peu profonde. Le camion était toujours là mais le propriétaire avait disparu. L’ADN a identifié un homme, mais jusqu’à présent, aucune correspondance n’avait été trouvée dans le système.

Alors qu’il s’approchait de l’écran de l’ordinateur, un livre et un presse-papiers ont glissé du siège et sur le sol. Le livre s’intitulait Otherworld et il a atterri face contre terre, exposant la photo de l’auteur: Jim Sees, alias Nathan Twining.

Baker ne l’a pas vu. Il était trop occupé à regarder des photos de Mélanie et de sœur Fran.

Le soulagement de Jim de découvrir qu’ils avaient été arrêtés en raison de la faible pression des pneus est revenu à une panique à peine voilée alors que le soldat de l’État se rassit dans sa voiture. Jim savait qu’il vérifierait les bases de données. Sœur Fran avait dit qu’elle et Mélanie figuraient sans aucun doute sur l’Alerte Ambre et sur la liste électronique de toutes les autres personnes disparues qui existaient.

« Qu’est-ce qu’on fait maintenant? » Jim a demandé à M. Blue.

Blue leva les yeux de la feuille de route, lui fit un clin d’œil et dit: «Nous attendons.»

Mélanie parut anxieuse et se déplaça pour écarter le bras de sœur Fran. Son expression ne changea pas, mais quelque chose la mettait mal à l’aise. Elle tenait le marbre de cristal dans un petit poing fermement serré. Elle a commencé à se balancer en avant et en arrière. Puis elle a commencé à fredonner, un air doux, méconnaissable, mais pas désagréable.

Sœur Fran parut surprise du comportement. «C’est nouveau», dit-elle en enlevant ses mains de Mélanie et en lui donnant de la place.

Jim a failli chier son pantalon quand Baker est sorti de la voiture, un fusil à pompe de calibre douze dans une main et le microphone de la voiture de patrouille dans l’autre.

«Tout le monde baisse les fenêtres et place tes mains là où je peux les voir.» Baker porta son arme derrière sa porte d’entrée ouverte, le canon reposant sur le dessus de la porte. De sa main droite, il a cliqué à nouveau le microphone sur le système de haut-parleurs et a parlé. «À mon ordre, je veux que vous sortiez du véhicule un par un. M. Twining, vous d’abord, sortez lentement de la voiture, gardez vos mains là où je peux les voir à tout moment. Baker avait l’air d’un homme qui avait moins peur d’une enquête interne que de laisser échapper des méchants.

Jim est sorti de la voiture. Il était tremblant et pâle comme un fantôme. Il ne pensait pas que ses jambes le soutiendraient.

«Veuillez marcher jusqu’à l’arrière de votre véhicule et placez-vous face contre terre sur la route.» Les yeux de Baker essayaient de garder un œil sur le passager derrière les vitres teintées.

Jim Sees obéit maladivement. Il était couché, face contre terre, tenant sa tête de l’épaule de la route.

«Joignez vos mains derrière votre tête,» dit Baker plus doucement.

Presque aussitôt que ses mains se rencontrèrent, il sentit le métal froid et entendit le claquement ferme des menottes. Son cou était déjà fatiguant, et il laissa son visage s’enfoncer doucement sur l’asphalte caillouteux, qui sentait vaguement l’huile, l’essence et le bout de la route.

Baker s’est déplacé à l’avant de la voiture de patrouille jusqu’à un point de vue sur la porte passager de la Mercedes. Il tenait l’arme à deux mains maintenant. Sans l’aide du système de haut-parleurs, il a dit à haute voix: «Homme assis sur le siège avant, tirez votre main gauche à l’intérieur de la voiture et ouvrez la portière, puis montrez-moi les deux mains.»

M. Blue était à peu près sûr de pouvoir éliminer l’homme avec le fusil de chasse. L’officier était suffisamment proche pour prendre un tir précis du revolver à canon court. L’impact du .357 lui donnerait le temps pour un deuxième coup si le premier ne faisait pas le travail.


Bleu ouvrit la porte, calculant sa prochaine étape.

«Ne faites rien d’imprudent, M. Blue. La voix de sœur Fran était calme. «Nous ne voulons pas que quelque chose arrive à Melanie.»

Bleu a poussé le pistolet de ses genoux et a utilisé son talon pour le frapper sous le siège, puis a étendu sa main gauche par la porte ouverte.

«Maintenant, sors lentement, tourne-moi le dos et place tes mains derrière ton dos», dit Baker. Lorsque le passager du véhicule a obéi, il a déplacé le fusil de chasse dans sa main droite et a sorti son pistolet automatique. Ensuite, il a appuyé le fusil de chasse contre le côté de la Mercedes et a sorti un jeu de poignets en plastique de sa ceinture utilitaire.

Après que les deux hommes se soient trouvés sur la banquette arrière du croiseur verrouillé, il est retourné à la Mercedes et a exécuté le même ensemble d’instructions avec Sœur Fran. Après que Baker l’ait ramenée à la voiture de patrouille et l’ayant serrée sur la banquette arrière avec les deux hommes, il a fermé la portière, s’est assuré que le verrouillage automatique était enclenché et s’est retourné vers la Mercedes pour achever son sauvetage de la petite fille: Melanie était son nom d’après le rapport Amber.

Baker avait fait deux pas lorsque la petite fille émergeait du SUV tenant un oreiller Hello Kitty dans sa main gauche et quelque chose se serrait fermement dans sa droite. Son expression semblait confuse. Baker remarqua que le fusil était toujours appuyé contre la Mercedes. Il ne pensait pas vraiment que cette étrange fille ferait quoi que ce soit, mais elle était armée et la sécurité était désactivée. Baker avait suffisamment fréquenté les armes pour savoir que des accidents se produisaient.

Il a fait les quatre enjambées pour atteindre le fusil de chasse. Alors qu’il se penchait pour le ramasser, il remarqua que la petite fille levait les bras, non pas pour se rendre mais dans un geste de «ramasse-moi».

«Je vais te chercher, chérie,» dit Baker alors que sa main touchait la poignée de la pompe du fusil de chasse.

Baker se figea. Quelque chose le dérangeait, quelque chose qui semblait déplacé, quelque chose de paisible.

Baker tenait le fusil par sa prise, le posant sur son épaule. Les aiguilles de pin rouillées formaient un tapis moelleux sur le sol de la forêt qui maintenait les plantes au sol au minimum. Les grands pins droits rendaient la forêt magique, des colonnes dans une cour de fées. Ici et là, d’étroites colonnes de soleil éclairaient des taches du tapis brun alors que la poussière dansait dans les rayons lumineux qui filtraient à travers les cimes des grands arbres. C’était un endroit magique pour Randy Baker depuis qu’il était enfant, mais maintenant il était un homme et les hommes ne croyaient pas à la magie.

Baker savait qu’il était un homme car non seulement il avait reçu son propre fusil de chasse il y a un an, mais il était désormais autorisé à sortir et à chasser seul. Son père lui avait dit que c’était la responsabilité d’un homme. Il secoua les sentiments enfantins des colonnes dans une cour magique et des fées dansant dans les faisceaux lumineux. Il avait des affaires à faire, des responsabilités à assumer; il avait besoin de trouver Champ, leur meilleur chien de chasse.

Champ n’est pas rentré à la maison pour le dîner hier soir et était encore absent lorsque la famille s’est assise pour leur petit-déjeuner composé de biscuits, de gruau et de bacon. Le père de Randy ne semblait pas le moins inquiet, mais au lieu d’aller directement au travail, il a dit qu’il conduirait certaines des routes et s’assurerait que Champ n’était pas un roadkill. Il a demandé à Randy et à ses deux frères de se séparer et de fouiller les zones au nord, à l’est et au sud de leur ferme. [Je posais la même question ici. Vous comprendrez bientôt DC]

Il était midi quand Randy atteignit Cooter Pond dans les bois à l’est de sa maison. Il s’assit sur les aiguilles de pin douces au bord de l’étang et regarda les têtards se tortiller le long du rivage, mangeant tout ce que les têtards mangeaient.

Il a parié que ses frères étaient de retour à la maison depuis deux heures, regardant la télévision du samedi et mangeant des restes de biscuits. Randy était le plus âgé et il était temps pour lui de grandir et de tirer son poids. Il allait retrouver Champ et rendre son père fier.


Alors qu’il se déplaçait dans les bois, il sifflait fréquemment et appelait le nom du chien, mais sans récompense. Il s’est même permis de jouer le scout indien et d’examiner les excréments d’animaux qu’il a trouvés ici et là alors qu’il se frayait un chemin à travers la forêt. Des boulettes d’écureuil, de cerf et de lapin étaient en évidence, mais aucune trace de Champ.

Un nuage invisible a dérivé au-dessus, et le soleil a trouvé une autre fenêtre dans la canopée du pin. Un nouveau faisceau de lumière brillait sur l’étang à quelques mètres de Randy. Il se leva et alla examiner l’indice révélé: des empreintes de pattes au bord de l’étang. Ils pourraient être Champ.

Randy a appelé le nom de Champ plusieurs fois, fort et avec autant d’autorité qu’il pouvait rassembler. Pas de réponse. Il siffla bruyamment comme il le pouvait. Pas de réponse. Il se tenait au-dessus des empreintes de pattes essayant de décider quoi faire. S’il rentrait chez lui maintenant, ce serait l’heure du souper à son arrivée. Il ne voulait pas abandonner si Champ était proche. Peut-être que Champ ne venait pas parce qu’il ne pouvait pas. Peut-être que Champ était blessé.

Randy entendit plutôt qu’il ne sentit une brise fraîche venant du nord bruissant les cimes des arbres si loin au-dessus de sa tête. Les motifs de lumière sur le sol changèrent alors que les arbres s’installaient, puis il sentit à nouveau la brise.

Randy a entendu quelque chose dans les bois plus à l’est. Pensant que c’était Champ mais ne prenant aucun risque, il se dirigea lentement vers lui, le fusil de chasse prêt.

Il l’entendit de nouveau, comme quelque chose frottant de l’écorce de pin.

Il est venu autour d’un grand pin et il y avait Champ. Allongé sur le côté, une mousse malade sortait de sa bouche à chaque respiration haletante.

Avant que Randy ne puisse s’agenouiller pour regarder de plus près, Champ était debout, accroupi, découvrant les dents, grognant comme rien que Randy n’avait jamais vu.

Randy a décidé qu’il n’était pas encore tout à fait un homme, et a failli trébucher alors qu’il sautait à moitié et s’éloignait de la créature effrayante qui, deux jours auparavant, était leur animal de compagnie préféré et le plus aimé.

«C’est moi Champ», dit Randy, essayant de rendre sa voix apaisante.

Le chien répondit en secouant brutalement la tête, jetant des ficelles de mousse infectée. Il se baissa en s’accroupissant et fit un pas en avant avec un grognement menaçant.

La plus grande partie de la bravoure prit le commandement, et même si cela n’avait aucun sens, Randy se précipita vers la maison aussi vite qu’il le put. Il finirait de devenir un homme demain.

Il pouvait entendre le chien le pourchasser avec des grognements et des aboiements. Cela gagnait sur lui. Randy ne l’avait jamais vu auparavant, mais il savait que Champ avait la rage. Il en avait entendu parler. Il avait également entendu dire que s’il était mordu et qu’il ne recevait pas quarante-deux injections dans l’estomac avec une aiguille de neuf pouces, il mourrait.

Le chien était proche maintenant. Il pouvait presque sentir son souffle haletant. Il pensa que peut-être une partie de la mousse volante avait frappé sa chaussette.

Il n’y a même pas pensé. Il a couru et a sauté dans l’étang Cooter. L’eau près du rivage était presque à la hauteur de la poitrine, et il fit de son mieux pour garder son arme au sec.

Le chien hargneux qui avait été Champ fit les cent pas à gauche, puis à droite, cherchant un moyen d’atteindre sa proie.

Randy se leva, la poitrine se soulevant, essayant de réfléchir. Il avait son arme, mais l’idée de tirer sur Champ le rendait pire que la peur. Un homme tirerait sur le chien enragé, pensa-t-il. Puis il s’est rendu compte que si c’était la marque d’un homme, il n’en serait jamais un. Il ne pourrait jamais blesser quelque chose qu’il avait aimé. Il s’est mis à pleurer.

Au moment où le soleil se couchait, Randy avait froid et, dans les bois qui s’assombrissaient rapidement, il imagina des tortues serpentines et des mocassins d’eau qui commençaient à parcourir l’étang à la recherche de viande fraîche. Cooter Pond a reçu son nom d’une tortue serpentine de trois pieds de long que son grand-père a capturée ici.

Le chien était couché sur le côté depuis un certain temps. Son haleine était irrégulière et la mousse semblait s’être épaissie et s’écouler de sa bouche comme de la boue.

Bientôt, il ferait nuit. Randy songea à se diriger lentement vers le côté ouest de l’étang et à s’échapper tranquillement.

Comme s’il lisait dans ses pensées, le chien sursauta et lui grogna dessus, fit quelques pas, puis renifla et regarda au-delà de Randy.

Randy se tourna pour regarder derrière lui, s’attendant à moitié à voir un horrible monstre de l’étang se dresser sur lui, mais à la place, il vit de l’espoir. Au loin, il crut voir des faisceaux de lampe torche s’élancer. Il n’entendit rien d’autre que les grognements sourds du chien, qui s’était maintenant déplacé vers les lumières qui approchaient.

Il a regardé pendant plusieurs minutes, s’assurant que les lumières étaient réelles. Ils bougeaient et se bousculaient comme quelqu’un marchant avec une lampe de poche, marchant vite et balayant les lumières d’un côté à l’autre en bougeant.

Puis il entendit son nom être appelé. À peine perceptible, cela ressemblait à un petit ange venant le sauver.

Le chien grogna à nouveau et prit position entre le garçon et les envahisseurs territoriaux venant en sens inverse. Il toussa et s’autorisa à s’asseoir pendant qu’il attendait.

« Père! Père! Je suis à Cooter Pond. Étang Cooter. Cooter Pond. » Randy hurla aussi fort qu’il le put.

Le soulagement le submergea. «J’arrive, fils.» Son père venait le sauver. À chaque seconde qui passait, les lumières se rapprochaient, se déplaçant plus vite qu’auparavant. Ils se bousculaient mais ne balayaient plus en arc; au lieu de cela, ils se concentraient sur le chemin menant à l’étang.

Alors que le soulagement de Randy s’est calmé et qu’il a commencé à réaliser à quel point il était froid, fatigué et affamé, une nouvelle peur le frappa. Que penserait son père de lui? Il avait son arme; il aurait pu tuer Champ et se sauver. Il savait que Champ finirait par mourir de la rage, et ce ne serait probablement pas si long. Son père allait être déçu.

Alors que les lumières se rapprochaient, il se rapprocha du bord opposé, loin du chien.

Lorsque le père de Randy est apparu aux arbres entourant l’étang, le chien s’est levé avec un gémissement puis a grogné. Il fit un pas en avant sur ses pattes arrière tremblantes et grogna.

L’explosion du fusil de chasse a été instantanée, forte et définitive. Le chien s’est effondré loin de l’impact, le haut de sa tête est parti des yeux en arrière.

«Ça va, fils? Dit le père de Randy, tenant la lumière sur le garçon dans l’étang.

«Je ne pouvais pas le faire, papa. Je ne pouvais pas tuer Champ. Je suis désolé. Je suis désolé. » Randy sanglota.

«Bien sûr que vous ne pouvez pas. Champ était un bon chien. Nous l’avons aimé et il nous a aimés. Vous ne pouviez pas le tuer car il ne menaçait que vous. J’ai dû le tuer pour te protéger. Maintenant, sortez de cet étang et rentrons à la maison. Le père de Randy était au bord de l’étang, tendant la main à son fils.

Cela avait été l’un des pires et meilleurs jours de la vie de Randy Baker. Il n’en a jamais oublié les détails. Il se demanda pourquoi il y pensait. Il a entendu son indicatif d’appel sur la radio de la voiture de patrouille. Il fit claquer le microphone sur sa clavicule. «C’est Baker, dis à nouveau.

«Il y a un camion de poulets jackknifed près du barrage de Guntersville. J’ai besoin que vous vous rendiez du côté nord de la route du barrage et que vous empêchiez la circulation de traverser.

«10-4», dit Baker en regardant autour de lui. Il était garé sur le bord de la route, sa voiture en marche. Il ne se souvenait pas s’être arrêté. Il remarqua son bloc-notes et le livre qu’il lisait sur le sol. Il s’est penché pour les ramasser et a remarqué la photo de l’auteur. Il y avait vraiment quelque chose de familier dans ce visage.

Il s’est garé sur l’autoroute et s’est dirigé vers le barrage.

Le lendemain, un examen de la vidéo de la voiture de patrouille a révélé dix-sept minutes manquantes. Il s’est arrêté pendant que la voiture de patrouille se déplaçait le long de l’autoroute. Après dix-sept minutes de statique, tout a commencé avec la voiture garée sur l’accotement alors que les voitures passaient.

Baker n’avait aucun souvenir des dix-sept minutes manquantes. C’était comme si le fichier vidéo et sa mémoire avaient été effacés.

Les archives de la recherche informatique de Baker montraient une enquête sur la plaque d’immatriculation d’un SUV Mercedes appartenant à Nathan Twining qui résidait à Roswell, au Nouveau-Mexique. Jusqu’à présent, aucun enregistrement physique de Twining n’avait été trouvé, et bien que le numéro de plaque d’immatriculation se trouvait d’une manière ou d’une autre dans la base de données nationale, il semblait être faux.

Baker ne savait pas quoi penser du temps manquant. Il était possible qu’il s’endorme. Il ne savait tout simplement pas ce qui s’était passé pendant ces dix-sept minutes.

Il y avait une sauterelle sur la fenêtre enroulée. Jim Sees était assis sur la banquette arrière de la voiture de patrouille, les mains liées derrière le dos. M. Blue était à sa gauche immédiate et sœur Fran au-delà de lui. Le patrouilleur de la route de l’Alabama revenait vers la Mercedes.

Jim s’est demandé si tout ce qui se trouvait à l’intérieur de la voiture était enregistré, puis s’est rendu compte que cela ne faisait aucune différence. Ils ont été arrêtés, Leavenworth lié – s’ils avaient de la chance.

M. Blue remuait, heurtant Jim. Sœur Fran faisait ce qu’on lui avait dit, en priant.

Jim vit le sergent Baker faire une pause alors que Mélanie sortait de la voiture, l’oreiller omniprésent à la main. Baker fit quatre pas de plus et attrapa son fusil de chasse, qui s’appuyait contre la voiture. Mélanie leva les bras pour être invitée à être récupérée.

Puis le monde est devenu très calme, silencieux. Au début, tout semblait gelé, la sauterelle suspendue en plein saut à deux pouces de la fenêtre. Baker est devenu une statue contemporaine se penchant pour ramasser le fusil de chasse. Seule Mélanie a conservé sa mobilité alors qu’elle marchait vers l’officier, les bras en l’air.

Puis le monde a changé. Quelque chose a changé. La sauterelle est devenue un flash de lumière de tous les spectres. Il n’a pas explosé et n’a pas créé la lumière; c’est devenu la lumière. Plus rapide qu’une ampoule flash, tout est revenu à la normale. La sauterelle volait vers l’herbe au bord de la route et Baker se déplaçait à nouveau, mais il se retournait vers le croiseur, le fusil au-dessus de son épaule. Quand il a atteint la porte du passager avant, il s’est arrêté et a regardé autour de lui, puis a crié: «Champ! Venez Champ! Ici garçon!

Le sergent Baker a utilisé sa clé pour déverrouiller les portes du croiseur. Il ouvrit la porte d’entrée et remit le fusil de chasse sur son support. Il a ensuite reculé hors de la voiture et a ouvert la porte arrière. Baker recula et fit signe à Jim de sortir de la voiture, puis de faire demi-tour.

Lorsque Jim s’exécuta, il sentit ses menottes se déverrouiller. Baker lui tapota l’épaule et lui fit signe vers la Mercedes. Jim fit quelques pas dans cette direction puis se retourna pour voir ce qui se passait ensuite.

Lorsque Baker a fait sortir M. Blue de la voiture, il a retiré un couteau de poche de sa ceinture et coupé la sangle en nylon. Le visage étonné de M. Blue fixa Jim. Lorsque Baker lui a tapoté le dos et l’a envoyé à la Mercedes, M. Blue a souri, a haussé les épaules et a fait un clin d’œil à Jim. M. Blue, qui n’était pas du genre à laisser passer une occasion, se dirigea vers la porte du conducteur de la Mercedes.

Jim est resté pendant que Sœur Fran glissait sur le siège et était libérée. Baker a ensuite fermé les portes du côté passager, a contourné Jim pour se rendre à la porte du conducteur, est monté à l’intérieur, a placé ses mains sur le volant dans les dix et deux positions, et s’est mis à s’asseoir immobile, ne regardant rien.

Au moment où Jim se retourna, Blue avait démarré la voiture. Il monta sur le siège du passager avant et resta assis sans voix alors que la Mercedes accélérait sur l’autoroute.

Après trois minutes de silence dans la voiture, Jim se tourna pour regarder sœur Fran et demanda: «Qu’est-ce que c’était que ça?

La religieuse lui fit un sourire timide et répondit: «Pourquoi M. Braveheart, ne croyez-vous pas aux miracles?»

Jim a fouillé ses yeux souriants et a dit: « Je le fais maintenant. »

Chapitre 18

Charles Winston Merit

Il y a un dicton, « Choisissez vos amis avec soin. » Les choses que j’ai apprises en tant que scribe créant des résumés exécutifs montrent comment les gens qui dirigent les gouvernements permettent, souvent encouragent, les horreurs parmi les gens – souvent même les leurs. Le manque d’intérêt pour faire la bonne chose et le manque de compassion parmi les mégalomanes derrière l’action ou l’inaction du gouvernement, ont convaincu mon subconscient de sortir de la grille bien avant que l’idée ne se manifeste dans ma conscience. Au moment où j’ai pleinement compris ce qu’il fallait faire, j’ai réalisé qu’une partie sombre et secrète de mon esprit avait planifié la meilleure façon d’assurer ma sécurité personnelle tout en retirant le manteau des pires péchés de la distribution en constante évolution des égoïstes. courtiers en puissance.

Pour exercer un effet de levier contre les mégalomanes, il faut d’autres du même acabit qui ne sont pas d’accord avec ceux qui sont au pouvoir. La volatilité, l’opportunité et le danger sous-tendent les qualités fondamentales qui rendent ce type motivé, charmant, avisé et rusé. En bref, se lier d’amitié avec ces personnes sans point de référence dans leurs projets futurs est futile – à moins que vous ne leur offriez quelque chose qu’ils ne peuvent pas refuser.

Ainsi, plusieurs années avant de quitter Washington, le pays du porc et des stratagèmes, j’ai fait ce pour quoi je suis doué: j’ai recherché les personnes les plus riches et les plus puissantes du pays qui n’étaient pas d’accord avec la direction que prenait le pays. Quelle que soit la direction prise par le gouvernement, il y a toujours des gens puissants qui se sentent privés de leurs droits, trompés ou auxquels ils ont menti.

Entrez l’un des milliardaires «bootstrap» les plus célèbres du XXe siècle, Charles Merit. Il ne fait aucun doute qu’il s’est fait millionnaire à lui seul, mais ses milliards ont eu un coup de main – d’un fonctionnaire inconnu: moi, Jim Tate.

Charles Merit était devenu pauvre. Pas de la classe moyenne inférieure: pauvre en saleté. Son père possédait une ferme de quatre cents acres dans le nord de l’Alabama, à sept kilomètres de route de terre au large de la route 90, près de Piémont, en Alabama. Charles était pieds nus jusqu’à ce qu’il commence l’école. Il portait des chaussures et tout le reste jusqu’à ce qu’il obtienne son diplôme d’études secondaires et rencontre un recruteur de l’armée à Gadsden.

Charles a trouvé l’armée américaine merveilleuse comparée à la vie dans la ferme familiale. Ils ont dormi tard et n’ont fait aucun travail avant le petit déjeuner. L’armée avait de la bonne nourriture – tout le temps – et il pouvait manger autant qu’il voulait, y compris de la viande. Au début, ils allaient à l’école pour apprendre des choses sur l’armée, comme trouver son chemin avec une boussole ou les étoiles la nuit, ou comment tirer. Il en savait déjà l’essentiel simplement en grandissant dans le pays. Ils ont marché pas mal, mais pas beaucoup plus qu’il ne faisait des allers-retours vers le bâtiment de l’école près du Piémont. Il a suivi une formation d’infanterie de base en tant que hautement qualifié, ce qui lui a donné une longueur d’avance au moment de devenir une première classe privée. Il est resté à Ft. Benning, en Géorgie, pendant encore six semaines et a terminé l’entraînement avancé au combat d’infanterie et a remporté ses rayures privées de première classe avec tous les autres gars de l’unité.

Il était meilleur ami avec tout le monde dans son équipe, puis il avait été avec n’importe qui à la maison.

Flying Tiger Airlines était une société d’aviation commerciale de fret qui était enracinée dans les Flying Tigers originaux de la Seconde Guerre mondiale. À peu près au moment où le nombre de soldats voyageant entre les États-Unis et le Vietnam a augmenté massivement, un énorme bloc d’actions a été acheté par un groupe d’investissement inconnu. Ceux qui voulaient plus de problèmes que la plupart pouvaient en gérer pourraient suivre l’actionnariat alors qu’il passait d’une société écran à une autre dans des endroits comme l’île de Mann, Zurich, Hong Kong et Nassau. Finalement, la piste s’est arrêtée à la porte de Lucy et Linda Johnson, les filles du président américain. Heureusement, à la fois le risque que les sœurs Johnson ont pris en achetant une si grande participation dans ce capital, et le risque que Flying Tigers a pris en achetant de nouveaux Boeing 707, [hmmm sur les Johnson Sisters, n’achetant pas ça pendant une seconde, ils étaient probablement le visage des clowns de Virginia DC]

Charles Merit ne savait rien de tout cela lorsque son peloton est monté à bord du Flying Tiger 707 à l’aéroport Sea-Tac. Il a ravitaillé au Japon et a vidé les soldats nouvellement formés sur l’activité effrénée de cargaison, de munitions et de soldats (vivants et morts) sur la piste d’atterrissage de Da Nang sur la côte de la province de Quang Nam. De là, son peloton a été transporté par camion à Hue puis déployé dans la jungle. Pendant treize mois, Charles Merit a combattu la chaleur, les insectes, les serpents, les maladies, les moussons, et enfin l’ennemi officiel, les soldats nord-vietnamiens. À vrai dire, son peloton engageait rarement des troupes du nord du Vietnam: ceux qu’ils poursuivaient, étaient pourchassés, attaqués et attaqués étaient le Viet Cong, Victor Charles. Le VC était une force hybride de volontaires et de levées forcées du Sud-Vietnam commandées par des sous-officiers et des officiers de l’armée régulière du Nord-Vietnam. Quoi qu’ils fussent, ils suffisaient à Charles Merit. À la fin de son service, il s’assit à l’arrière du Flying Tiger 707, qui était remarquablement silencieux par rapport à son survol. Il passa le temps à se souvenir de chacun des trente-trois camarades morts ou blessés de son peloton, ses meilleurs amis. [Cela fait du Viet Cong l’Al-Qaïda et l’Etat islamique des années 60 et du début des années 70 DC]

Il a terminé son enrôlement lavant les voitures des officiers à Ft. Hood, et est retourné rendre visite à ses parents pour la première fois depuis son arrivée.

En arrivant à la maison, il a instantanément reconnu sa maison et sa famille pour ce qu’elles étaient. De bonnes personnes, mais résolues à vivre une vie de fardeau et de pauvreté. Ils n’étaient pas les moins bouleversés d’avoir vécu dans cette petite ferme pendant quatre générations sans – à part l’électricité et la plomberie intérieure – aucune amélioration significative. Ils travaillaient toujours de l’aube au crépuscule pour s’offrir des produits de première nécessité comme des légumes en conserve, des vêtements réparés et du bois haché et transporté pour se chauffer et cuisiner.

Charles a réalisé que l’armée et le Vietnam avaient changé tout cela pour lui. S’il n’était jamais parti, il aurait pu rester comme eux: ignorant mais satisfait de leur sort. Mais il a été changé, et même s’il était le seul de sa famille à sortir de ce piège de la pauvreté, il ferait ce qu’il pouvait pour faire sortir les autres de ce trou.

Le GI Bill a payé pour que Charles obtienne son diplôme en génie électrique. Il connaissait deux personnes qui possédaient des entreprises de sous-traitance électrique, et elles étaient toutes les deux, selon ses normes, riches. Après avoir obtenu son diplôme, il a rejoint une entreprise en dehors de Birmingham, mais a rapidement été en désaccord avec les propriétaires, qui n’aimaient pas qu’un étudiant fraîchement diplômé leur dise comment améliorer leur qualité. Ils avaient secrètement abandonné l’idée de qualité dix ans après avoir réussi. Ils travaillaient pour de l’argent. La qualité coûtait de l’argent, donc l’essentiel était: le lycéen avait raison et leur faisait se souvenir de leurs propres rêves, ce qui était une mauvaise chose car maintenant ils étaient accros à l’argent. Le gamin du collège devait y aller.

Charles a trouvé un emploi dans l’État en tant qu’inspecteur électrique adjoint pour des projets financés par l’État. Il a voyagé partout en Alabama. C’est au cours de cette période de sept ans qu’il découvre sa passion: les détecteurs de métaux.

Il s’était arrêté à une aire de repos sur la route 72 près de Russell Cave, près du point de rencontre de l’Alabama, de la Géorgie et du Tennessee. Un homme et son fils adolescent ont traversé un champ derrière l’aire de repos avec des détecteurs de métaux similaires à ce qu’il avait vu utiliser au Vietnam pour détecter des mines.

Charles les regarda plus longtemps qu’il ne l’avait prévu. Curieux, il sortit et les salua. Lorsqu’il était assez proche, le père a dit bonjour et la conversation a commencé.

L’équipe père-fils a utilisé des détecteurs de métaux fabriqués à partir de kits pour rechercher des objets juste sous le sol. Pendant la guerre civile, des éléments des armées de l’Union et des armées confédérées avaient traversé cette zone à de nombreuses reprises et, en effectuant des recherches détaillées, les deux prospecteurs historiques pensaient que la zone immédiate avait été le théâtre d’au moins deux escarmouches mineures dans les années 1860.

Charles marchait avec le père et écoutait des histoires de boulets de canon, de boules Minié, de boucles de ceinture et de boutons d’uniformes trouvés lors de sorties précédentes. Au bout d’un moment, le fils était prêt à s’arrêter pour la journée, alors le père tendit à Charles son détecteur de métaux et une truelle à main, lui montra comment l’utiliser et l’envoya chercher seul pendant une demi-heure.

Quinze minutes plus tard, le détecteur a hurlé, bipé et sifflé. Après deux passages sur une zone, Charles posa la machine maladroite et commença à creuser doucement avec une truelle. En peu de temps, il a déterré les restes de l’épée d’un officier de la guerre civile. La lame était cassée à six pouces au-dessus de la garde, et elle était à peu près aussi rouillée et piquée que n’importe quel métal que Charles avait jamais vu, mais elle était en quelque sorte belle pour Merit et il était accro.

Il travaillait pour l’État le jour, et la nuit, il étudiait l’histoire locale et concevait et fabriquait des détecteurs de métaux dans son garage. Le week-end, ou s’il voyageait du jour au lendemain, il se rendait dans un endroit qu’il avait découvert dans des livres ou des articles. Sa récompense était une collection rapidement croissante de déchets métalliques historiques. Son garage se remplissait de boîtes sur des étagères qui contenaient les ruines de brosses à cheveux, de boucles, de charrues, d’épingles à chapeau, de boutons, de pièces d’armes de la guerre civile, de bocaux à dessus en étain: à peu près tout ce qui pouvait être associé au métal utilisé entre 1800 et 1950. Sa fierté et sa joie étaient un pistolet Tommy, une mitraillette de calibre .45 favorisée par les gangsters pendant les années folles à travers la Grande Dépression.

Au début de son passe-temps, Charles a commencé à rencontrer des hommes avec un intérêt similaire marchant dans les mêmes champs. Ils étaient généralement amicaux et disposés à parler tard dans la journée lorsqu’ils étaient sortis et qu’il faisait trop sombre pour scanner le sol. Il a apprécié les conversations et le partage de lieux nouveaux les uns pour les autres.

Charles a rencontré un homme plus âgé de l’Ohio nommé Daniel Parker. Retraité et veuf, la chasse aux reliques était devenue toute sa vie. Parker avait en fait écrit un livre à ce sujet et était le rédacteur en chef d’un magazine trimestriel auto-publié intelligemment nommé Metal Detectives.

Ils sont devenus amis et ont écrit des lettres dans les deux sens plusieurs fois par mois. Charles a commencé à écrire des articles sur la façon de construire de meilleurs détecteurs de métaux et a eu l’idée de faire de la publicité pour son design dans le magazine et de le construire sur commande.

Très vite, il construisait deux ou trois détecteurs par mois et les vendait 250 $ chacun. Merit avait amélioré l’état de l’équipement en ajoutant un cadran discriminateur qui permettait théoriquement à l’opérateur de sélectionner des métaux plus légers et d’éviter de déterrer des bouteilles et des bocaux sans valeur.

Trois ans après avoir fabriqué des détecteurs dans sa chambre d’amis, deux choses se sont produites qui ont changé le cours de sa vie. Sans ces choses, il ne serait peut-être jamais devenu Charles Merit, milliardaire.

Bien que ne vendant toujours que huit à dix détecteurs par mois, Charles connaissait un atelier de réparation d’appareils électroménagers à vendre et pensait pouvoir transformer son passe-temps en une entreprise florissante. Sa femme a failli le laisser avec leur fille de deux ans quand il a quitté son emploi et a loué l’atelier de réparation de tondeuses à gazon. Il l’a convaincue de rester. Il était si convaincant qu’elle est tombée enceinte de leur deuxième enfant cette nuit-là.

Charles savait que ce serait difficile au début, mais entre la fabrication et la vente de détecteurs et la simple réparation de télévisions, radios, grille-pain, fers à repasser et aspirateurs, il pouvait y arriver.

L’achat de l’entreprise de réparation est venu avec quelle bonne volonté pourrait être obtenue de la population clairsemée du Piémont, en Alabama. Il a également appris qu’il était accompagné d’un sous-distributeur, s’il voulait le conserver, pour les bandes dessinées. Ces super-héros avaient besoin d’aide pour atteindre Rexall Drugs, les épiceries Winn-Dixie et d’autres détaillants locaux. Pourquoi pas? pensa Merit, couvrant ses paris pour offrir une entreprise florissante à sa famille.

Les choses ont pris une direction inattendue. Le tirage limité du magazine Metal Detectives a plafonné l’activité des détecteurs de métaux de Merit à neuf à douze unités par mois. Il n’a pas été en mesure de trouver un autre magazine similaire pour lui permettre de construire son marché. Il s’est avéré que Charles détestait réparer les appareils. Mais il a plutôt bien vendu des bandes dessinées.

Deux ans après le début de ses activités divergentes, Merit a embauché un jeune homme pour construire des détecteurs de métaux et diriger l’atelier de réparation. Il avait suffisamment développé l’activité de bande dessinée pour ajouter un salaire supplémentaire.

Merit a concentré son esprit d’ingénierie sur l’expansion de son entreprise et de son territoire de bande dessinée. Le distributeur vieillissant qui fournissait les bandes dessinées Merit voulait se rencontrer, et c’est ainsi que Merit a cessé d’être un sous-distributeur et est devenu un distributeur avec un entrepôt à Huntsville.

Un samedi, il est venu dans l’atelier de réparation pour vérifier auprès du jeune homme qu’il avait engagé pour le faire fonctionner pour lui. Il a trouvé quinze enfants âgés de 12 à 20 ans assis à des tables de cartes en train de jouer à un jeu avec un jeu de cartes étrange. Avant de pouvoir les jeter, Jim a émergé de la zone de travail arrière tenant une lame de tondeuse à gazon graisseuse et expliquant que deux des enfants étaient ses petits frères et il les a laissés amener leurs amis pour jouer à un jeu de cartes appelé Magic: le rassemblement le samedi. Merit ne pensait pas qu’il aimait la responsabilité, non, pas seulement la responsabilité, la responsabilité d’avoir des enfants sur les lieux.

Alors qu’il réfléchissait à la meilleure façon de faire sortir les enfants du magasin sans énerver leurs mères, qui apportaient les grille-pain, les gaufriers et les bigoudis pour les réparations, il a entendu deux enfants parler. Le plus jeune voulait se rendre à Gadsden pour pouvoir acheter d’autres cartes Magic et essayer d’acheter une sorte de carte spéciale appelée Black Lotus.

En écoutant ces enfants parler avec enthousiasme de devoir parcourir quarante kilomètres pour acheter plus de cartes à ajouter à leur collection, il a eu une révélation: ce sont les mêmes enfants qui ont acheté des bandes dessinées. Ils payaient huit dollars pour une boîte de cartes Magic et 3,99 dollars pour un jeu de cartes emballé en aluminium qu’ils appelaient un booster pack. Enfin, celui qui a inventé ce jeu était soit chanceux, soit un génie. Les enfants devaient continuer à ajouter des cartes difficiles à trouver à leurs decks pour rester dans la colonne gagnante, et c’était addictif.

Dans un élan d’inspiration, Merit a déclaré qu’il en emmènerait autant que ce qu’il en aurait dans son SUV à Gadsden. En descendant et en revenant, les six enfants étaient ravis de lui en dire plus qu’il ne voulait en savoir sur ce nouveau jeu de cartes à collectionner. Il semblait qu’ils savaient tout à ce sujet.

Ils l’ont dirigé vers un magasin dans un centre de strip-tease délabré appelé The Dragon’s Lair. C’était un petit magasin lugubre qui vendait des jeux et des objets de collection de sport. Le propriétaire était un homme petit, rond et d’âge moyen avec une moustache trop fine dans un t-shirt grisé étiré trop serré qui annonçait un jeu appelé Dungeons & Dragons. Son nom était Howard.

Howard était aussi libre d’informations que les enfants. Merit a quitté le magasin en sachant tout ce dont il avait besoin pour commencer à distribuer ce jeu s’il le voulait. Les enfants sont partis, selon les calculs de Merit, près de trois cents dollars derrière dans le magasin. Merit a décidé dans cette seconde qu’il voulait un morceau de ceci.

Deux samedis plus tard, vingt enfants se sont présentés à l’atelier de réparation pour jouer à leurs jeux et ont trouvé un support métallique de huit pieds de bandes dessinées, ainsi qu’une vitrine affichant les nouvelles éditions récemment publiées de Magic: The Gathering, des coffrets et des boosters. Les enfants sont restés jusqu’à ce que le magasin ferme à six heures ce soir-là. Ils sont repartis ravis que le gentil M. Merit leur ait permis de jouer et d’acheter des bandes dessinées et des cartes Magic. Quel homme gentil il était.

Merit a compté plus de 500 $ sur les achats des enfants ce jour-là. Il a conduit à l’imagerie à domicile combien d’argent il pourrait gagner en distribuant ce produit avec ses bandes dessinées.

La semaine suivante, il prit les commandes. Au début, c’était lent, car aucun de ses marchands n’avait entendu parler du phénomène, mais chaque fois qu’un magasin l’essayait, ils se vendaient et en commandaient davantage. Un mois plus tard, tous ses comptes lui achetaient les cartes. Un mois plus tard, les cartes se vendaient ainsi que des bandes dessinées partout.

Charles était en voyage hebdomadaire pour vérifier son entrepôt à Huntsville. Avant longtemps, il aurait besoin de s’étendre. Alors qu’il était à Walmart pour acheter des fournitures de bureau et du papier pour imprimante, il a vérifié leur section de bandes dessinées. C’était le bordel. Elle et les cartes à collectionner sportives qui se trouvaient à côté de la section des bandes dessinées avaient été fouillées et vendues jusqu’à ce qu’il n’y en ait pas assez pour que cela vaille la peine d’être recherché. En fait, cela ne ressemblait même pas du tout à une section.

Deux semaines plus tard, l’ampoule s’est éteinte dans la tête de Merit, et il s’est retourné et est retourné au Walmart à Huntsville.

Il a parlé avec le directeur pendant dix minutes pour essayer d’apprendre comment il pourrait aborder Walmart avec son idée. Le directeur était occupé et de peu d’aide pour le moment, mais il a donné sa carte à Merit et lui a dit qu’il pouvait appeler. En collaboration avec le gérant du magasin, ils ont mis en place un test où les distributeurs Merit ont stocké et entretenu la section des bandes dessinées et des cartes à collectionner. Après trois mois, les ventes du magasin avaient explosé. Le directeur a envoyé le plan de test et les résultats à Bentonville et a été invité à effectuer un test régional dans dix-sept magasins Walmart dans les régions autour de Huntsville et Birmingham et de rapporter les résultats après six mois.

Les ventes totales de bandes dessinées et de cartes à collectionner chez Walmart représentaient moins d’un dixième d’un pour cent des ventes de la chaîne. La catégorie a brillé en dollars générés par pied cube d’espace de stockage, mais le volume n’était pas là pour en faire une initiative majeure pour le géant de la vente au détail. Le fait qu’il s’agissait d’une si petite partie de l’activité de Walmart et que personne ne s’en souciait vraiment tant que cela gagnait de l’argent a permis à Merit de réussir.

Après le test de six mois, il y a eu un autre test dans trois cents magasins. Après cela, le programme a été diffusé à l’échelle nationale et ce coin insignifiant et minuscule du graphique à secteurs Walmart sous l’étiquette «  autre  » a fait de Merit un millionnaire à plusieurs reprises.

Son nouvel entrepôt de deux cent mille pieds carrés à Huntsville est devenu le centre de dix centres de distribution nationaux, chacun avec sa propre équipe de contrôleurs de magasin qui ont reçu une commission pour stocker, vérifier et réapprovisionner les magasins Walmart avec des bandes dessinées, du baseball et cartes de football et, bien sûr, Magic: The Gathering.

À présent, sa femme et ses deux enfants avaient déménagé. Elle l’a laissé pour un homme qui, selon elle, était plus attentif et soucieux de ses besoins que des exigences grossières des affaires. Elle a dit affaires comme si c’était un gros mot. Bien sûr, elle et son ami ne se sont pas mariés après le divorce de Merit, alors elle vivait dans une grande maison sur certaines îles au large de la Caroline du Sud dans une communauté fermée et était voisine de Barbara Streisand. Un autre «bien sûr» était que Charles a payé la maison ainsi qu’une énorme quantité de pension alimentaire mensuelle pour les enfants.

Mais Merit, au fond, s’en moquait vraiment. Il travaillait ses employés comme des chiens. Conduire, conduire, ne jamais céder, toujours attendre et exiger plus. Il a créé des primes de commission de sorte que plus un employé réussissait dans un magasin en un mois, il était dans son meilleur intérêt financier de vendre davantage le mois suivant. Toujours plus, ne reculez jamais.

Merit a embauché un PDG, un directeur de l’exploitation et un directeur financier. Entre eux trois, il paya près d’un million et demi de dollars de salaire annuel. Il n’y avait que trois règles à suivre: augmenter les ventes, augmenter les bénéfices et ne pas faire chier Walmart. Il a été précisé que toute infraction entraînait la perte d’un emploi chez Merit Distributors.

Merit se retrouva à retourner à son amour. Il passait de plus en plus de temps à flâner dans les champs avec ses détecteurs de métaux en constante amélioration. Parfois, ces champs se trouvaient en Europe, en Australie ou en Amérique du Sud. Alors que les détecteurs de métaux n’étaient toujours pas un aliment de base dans les foyers américains, Merit était déterminé à fabriquer et à vendre sa marque.

Un automne, Merit a eu les cheveux sauvages dans le cul pour aller fouiller un champ de bataille de la guerre civile connu sous le nom de Wilderness dans le nord de la Virginie. Il a sauté dans sa nouvelle camionnette Ford, s’est dirigé vers l’Interstate 20 East et a imaginé les trésors centenaires qu’il trouverait dans les bois épais qui avaient été fertilisés par le sang de 20000 soldats il y a cent ans. L’idée d’aller à l’endroit est venue d’un mordu de la guerre civile qui vivait en Virginie. Ils s’étaient rencontrés lors d’une convention de souvenirs de la guerre civile quelques mois auparavant. Merit avait un stand montrant certains de ses trésors, mais ses prix, comme la plupart des autres là-bas, étaient trop élevés. Il est allé rencontrer d’autres détectives de métaux et échanger des histoires de trésors rouillés.

Mes recherches m’avaient conduit à Merit, entre autres. Il avait déjà assez de richesse pour être utile si je pouvais le convaincre.

Je me suis rendu à la convention de souvenirs et, feignant de m’intéresser à son passe-temps, je me suis tenu à regarder une collection d’objets rouillés. Au bout d’un moment, il a levé les yeux du programme du congrès, a regardé mon badge et a dit: «Puis-je vous aider, M. Tate?»

«J’espère», répondis-je, et je me penchai en avant pour qu’il puisse me voir étudier son badge, «M. Mérite. Cela fait quelques mois que je souhaite en savoir plus sur ce passe-temps, et un ami m’a dit que c’était un endroit formidable pour rencontrer des gens qui le connaissent à fond.

Le visage de Merit a semblé perdre tout intérêt alors qu’il disait: «C’est très amusant. Si vous n’avez pas encore de détecteur de métaux, je peux vous en vendre un. Ils sont les meilleurs. » Il désigna une pile de six longues boîtes étroites empilées au bout de sa table.

«Merit, Merit», ai-je dit, puis j’ai agi avec surprise. «Vous devez être Charles Merit. J’ai lu vos articles dans Metal Detectives. C’est vous qui m’avez intéressé en premier lieu. »

Merit rayonnait. « Oui oui, »

J’ai agi excité. « Bien sûr, j’en achèterai un! Je comprends que les vôtres sont les meilleurs. Fait main. » 102S

Il tira une boîte sur la pile et l’appuya contre l’arrière de la table pendant qu’il ouvrait un carnet de reçus manuel.

«Vous avez eu de la chance», dit Merit en pressant trop fort un stylo à bille contre le papier et le carbone dans le carnet de reçus. «Tout nouveau modèle. Ce bébé peut être réglé pour ramasser des types spécifiques de métaux. Vous allez adorer. »

«C’est tellement cool», ai-je dit. « Je pensais que j’allais devoir en commander un par courrier. » J’ai sorti mon chéquier. « Combien? » J’ai demandé.

J’ai fait promettre à Merit de me montrer comment faire fonctionner son détecteur avant le dîner. Nous avons passé trente minutes pendant que Merit démontrait fièrement les capacités de son appareil. À peu près à mi-chemin, j’ai mentionné que j’avais fait des recherches pour le Service fédéral des parcs et que j’avais accès à toutes sortes de cartes et d’informations sur les batailles historiques, les itinéraires de marche et les campings pour les armées pendant les guerres américaines sur notre sol.

Avant le dîner, il m’a acheté un verre. Merit s’intéressait particulièrement à l’endroit où les armées installaient des camps. Trouver des champs de bataille n’était pas difficile, et si vous vous y rendiez par une mauvaise journée, vous pourriez trouver une armée d’hommes avec des détecteurs rôdant sur le sol.

Merit a insisté pour m’emmener dîner et a commencé à me pomper pour voir à quel genre d’informations il aurait pu avoir accès. À la fin de la convention, j’avais un nouvel ami pour la vie. Il est facile de se faire des amis si l’autre personne pense que vous avez quelque chose qu’elle veut mais ne peut pas se trouver.

Avant que Merit ne vienne visiter la région qui avait fait partie de la Wilderness Campaign en 1865, j’ai passé un week-end avec un ami d’un ami qui enseignait l’histoire au Virginia Military Institute de Lexington, en Virginie. Pour rendre service à son ami, il m’a emmené dans les entrailles des archives de VMI et m’a montré où je pourrais aller pour avoir de bonnes chances de trouver des artefacts.

Une semaine plus tard, Merit et moi avons parcouru les fourrés, les arbustes et les bruyères, essayant de faire de la place pour faire fonctionner des détecteurs de métaux. En peu de temps, l’excitation des bips et des bourdonnements a commencé à nous montrer où creuser, et nous avons trouvé plus de primes en quelques heures que Merit n’avait jamais imaginé pouvoir être en un seul endroit.

Après deux autres voyages sur le terrain, nous sommes devenus rapidement des amis, mais mon travail m’a emmené hors du pays, il allait donc falloir un certain temps avant que nous puissions planer à nouveau nos cerceaux métalliques sur de la terre dure. Dieu merci.

Merit et moi avons correspondu deux ou trois fois par an et sommes restés connectés. Puis, quelques semaines après que les tours du World Trade Center aient été abattues par des avions transportant des pirates de l’air qui croyaient qu’un Dieu miséricordieux voulait qu’ils tuent plusieurs milliers d’innocents, j’ai appelé Merit.

Nous avons bavardé pendant quelques minutes sur le bon vieux temps. Enfin, j’ai expliqué à Merit la raison pour laquelle j’ai appelé et lui ai demandé s’il pouvait venir à Washington, DC dès que possible. J’ai attendu qu’il brise le long silence au téléphone.

«Vous en êtes sûr?» Il a demandé.

Je pouvais presque voir ses sourcils froncés et sa tête penchée alors qu’il écoutait toute trace d’erreur. «Je suis sûr», ai-je dit, puis j’ai ajouté, «nous pouvons régler les détails lorsque vous êtes ici.»

Ce fut une conversation courte, mais suffisamment intéressante et urgente pour que Merit prenne un vol au départ d’Atlanta le lendemain et rencontra Jim à Georgetown pour le dîner ce soir-là.

Jim a amené un ami, le général Conway, bientôt à la retraite. Conway avait passé les dix dernières années de sa carrière à la tête d’une unité de sécurité physique militaire qui examinait les moyens d’assurer la sécurité des bases. Conway avait une idée. L’idée lui avait été soigneusement nourrie par Jim Tate afin qu’elle semble provenir de l’esprit du général.

À la fin de cette soirée, une poignée de main a confirmé le début d’une nouvelle entreprise. Merit allait rassembler ses atouts et répondre à l’appel de son pays pour le protéger des terroristes. Conway allait fournir à la société de Merit les connexions et les informations privilégiées pour vendre le gouvernement américain.

La prochaine fois que vous passerez dans une zone de sécurité aéroportuaire, prenez un moment et lisez le nom sur presque tous les équipements utilisés pour détecter la contrebande. Huit fois sur dix, peu importe où vous vous trouvez dans le monde occidental, le nom sur l’équipement est Merit Electronics.

Qu’est-ce que j’ai reçu en remerciement? Charles Merit me doit une immense faveur. Cela et une petite commission de recherche, une infime fraction de pour cent de redevance sur un compte bancaire suisse qui, au fil des ans, est devenue plusieurs millions de dollars, ce qui me permet de faire les choses qui doivent être faites.

A suivre…


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