Science des Anciens

Le jeu de société au cœur de la culture viking

Un jeu ancien connu sous le nom de "hnefatafl" avait une immense signification symbolique et religieuse.

La saga islandaise Hervör et Heidrek regorge de tropes instantanément familiers aux fans de fantasy moderne. Considéré comme une influence clé sur les œuvres classiques du début du XXe siècle dans le genre, le conte du XIIIe siècle présente des nains, une malédiction tragique, une épée magique et, peut-être le plus reconnaissable de tous pour les fans de Le Hobbit de JRR Tolkien, un concours fatidique d’énigmes.

Le concours commence dans les derniers chapitres de la saga lorsque Heidrek, roi des Goths, convoque à la cour son ennemi, Gestumblindi. Craignant d’être exécuté, ce dernier recourt à des mesures désespérées : il demande l’aide d’Odin, le dieu viking le plus puissant et notoirement capricieux. Apparemment satisfait du sacrifice ultérieur de Gestumblindi, Odin accepte de se transformer en sosie et de prendre la place de l’homme à la cour. Plutôt que de se soumettre au jugement du conseil de Heidrek, le dieu déguisé convainc le roi de régler l’affaire par un jeu d’esprit.

Les énigmes suivantes de l’histoire illustrent d’innombrables facettes de la vie à l’époque viking, notamment l’énigme 13, qui donne un aperçu rare d’un passe-temps nordique intrigant.


« Quelles femmes sont-elles », demande Odin en tant que Gestumblindi, « qui se battent ensemble devant leur roi sans défense ; jour après jour, les ténèbres le gardent, mais la belle part à l’attaque ? » Pendant des siècles, la réponse de Heidrek à cette énigme a fasciné les archéologues et les historiens. « C’est le jeu de hnefatafl , » dit-il, « les plus sombres gardent le roi, mais les blancs attaquent. »

La référence de Heidrek, ici, est l’une des nombreuses sagas islandaises à un ancien jeu de société connu sous le nom de hnefatafl(prononcé « neffa-tafel »). Omniprésent parmi les colonies nordiques au début du Moyen Âge, le jeu se jouait sur une tablette en bois à carreaux semblable à l’échiquier moderne. Autrefois un mystère relatif pour les chercheurs, les archéologues pensent maintenant qu’il avait une immense signification symbolique et religieuse.

Au cours des 150 dernières années, les excavateurs ont déterré de grandes quantités de matériel de jeu provenant des sépultures de bateaux vikings. Datant du 7e au 11e siècle, il se compose principalement de pièces en forme de damier construites en verre, en os de baleine ou en ambre. Ces pièces vont des disques ordinaires aux figurines ornées et sont généralement de forme et de taille uniformes, à l’exception d’une pièce de roi proéminente, connue sous le nom de hnefi.. L’archéologue Mark Hall a récemment fait la chronique du contenu de 36 sépultures contenant de telles pièces dans un article de 2016 pour The European Journal of Archaeology.

Ce matériel, dit-il, indique que le jeu était bien plus qu’un moyen frivole de tuer le temps entre les raids.

« Sa présence dans ces sépultures suggère qu’il s’agissait d’un aspect de la vie quotidienne qu’il était souhaitable de voir perdurer », dit-il, ainsi que « d’un élément significatif qui a contribué à définir le statut du défunt ».

Le fait que les archéologues et les historiens du jeu puissent faire de telles affirmations en toute confiance témoigne de plus de 100 ans de recherches minutieuses. En effet, jusqu’au début du XXe siècle, peu d’érudits distinguaient le hnefatafl des autres jeux de société contemporains. Les premières éditions publiées des Sagas s’appuyaient sur des traductions extrêmement disparates de textes islandais médiévaux, ce qui confondait également la question.

Parce que les plus anciennes copies existantes de ces documents se réfèrent souvent au jeu comme  » tafl  » – un mot germanique désignant « plateau » ou « table » – les traducteurs confondent régulièrement les références à celui-ci avec des allusions génériques aux échecs. Cela a abouti à des interprétations mal informées parmi les chercheurs du XIXe siècle, non seulement de l’énigme d’Odin pour le roi Heidrek, dans lequel le héros titulaire utilise le jeu comme une métaphore élaborée de la stratégie militaire.


L’enterrement d’un jarl viking. Vor Ungdom 1889.

Selon l’archéologue David Caldwell , auteur de The Lewis Chessmen Unmasked , de telles erreurs parmi les premiers historiens des échecs ne sont pas surprenantes. Les échecs, dit-il, remontent à l’Inde du VIe siècle et ses origines sont peut-être encore plus anciennes. À l’époque viking, il avait également atteint l’Europe. « Le hnefatafl et les échecs se jouaient côte à côte », dit-il. « Il n’est pas toujours clair d’après les premières sources à quel jeu il est fait référence, mais les planches à double face sont connues avec une face adaptée à un jeu et l’autre à l’autre jeu. »

Ce n’est qu’au début du XXe siècle que les historiens ont réalisé que les jeux avaient peu de points communs au-delà d’un damier et d’un «roi» proéminent. Dans sa monographie de 1905 Chess in Iceland and in Icelandic Literature, le savant Willard Fiske a consacré des dizaines de pages à la différence entre les jeux. « Pour tout ce que nous ne savons peut-être pas sur hnefatafl », a-t-il conclu, « nous savons qu’il n’aurait jamais pu se trouver dans le même berceau que les échecs. » Au lieu de cela, a-t-il suggéré, il appartenait à une famille de jeux « tafl » ou « de table » joués en Europe tout au long du Moyen Âge.

Huit ans plus tard, l’historien HJR Murray confirma cette théorie. Tout en recherchant son classique A History of Chess , il a isolé une référence mystérieuse à un jeu appelé tablut dans le journal de Carl Linnaeus, le botaniste suédois. Linnaeus a rencontré le jeu lors d’un voyage en Laponie en 1732, date à laquelle il a noté ses règles de base. Après avoir comparé ces règles au jeu mentionné dans les Sagas, Murray a émis l’hypothèse qu ‘«il est extrêmement probable que [tablut] soit identique à l’ancien hnefatafl».

Les pièces d’échecs de Lewis au British Museum de Londres.

Comme décrit par Linnaeus, le tablut oppose un joueur offensif à un adversaire défensif. Ce dernier plaça une pièce de roi dans la case centrale d’un damier et l’entoura de défenseurs. Ce joueur a tenté de gagner la partie en déplaçant le roi vers l’un des quatre coins du plateau. Les règles du jeu accordaient au joueur adverse un nombre supérieur de pièces, qui étaient placées en formation autour de la défense du roi. Ce joueur a gagné en occupant les quatre cases autour du roi. Toutes les pièces du jeu se déplaçaient horizontalement et verticalement, comme la tour aux échecs.

Tout au long du 20e siècle, les théories de Murray ont gagné du terrain après que lui et d’autres historiens aient trouvé des références à des jeux similaires joués au Pays de Galles, en Irlande et en Angleterre saxonne entre les 11e et 16e siècles.. Entre autres, cela comprenait Fithcheall , Alea Evangelii , et Fox and Geese . Comme hnefatafl, tous ces jeux impliquaient de chasser et de capturer une pièce située au centre. La plupart des érudits pensent aujourd’hui que ces soi-disant « jeux de chasse » descendent du jeu romain : ludus latrunculorum .

Vikings arrivant sur la côte de la Frise, vers 810 après JC

Partout où hnefatafl tombe sur ce tableau généalogique, il semble avoir signifié beaucoup plus pour les Vikings que ses ramifications pour leurs voisins et descendants. Selon Hall, cela est démontré non seulement par son inclusion dans les sépultures de bateaux, mais aussi par l’endroit où les Vikings ont placé le matériel dans ces tombes. « La majorité était placée au milieu du navire, mais cela dépendait de la taille du bateau et de la nature du défunt », précise-t-il. Le symbolisme inhérent à ce placement avait « moins à voir avec l’endroit du bateau qu’avec le corps ».


Dans de nombreux cas, les Vikings ont placé une planche hnefatafl sur ou près des genoux du défunt. D’autres semblent avoir placé des pièces de jeu sur la tombe elle-même. En 2005, les archéologues Martin Rundkvist et Howard Williamsa excavé 23 pièces de jeu en ambre enterrées de cette manière sur un site du sud de la Suède. Dans un article ultérieur pour Medieval Archaeology, ils ont émis l’hypothèse que les Vikings auraient pu voir ce placement comme « un moyen d’aider la transformation du défunt dans l’au-delà ou l’état ancestral ». Ces mêmes Vikings, ont-ils ajouté, auraient également pu anticiper « les futurs jeux, imaginant peut-être un style de vie seigneurial de jeux, de festins et de combats dans l’autre monde ».

Selon l’historienne Helene Whittaker, ce « style de vie seigneurial » est important pour comprendre ce que hnefatafl signifiait pour la hiérarchie viking.

 « Les pièces de jeu étaient parfois faites de matériaux prestigieux », dit-elle. « Cela suggère qu’il y avait un lien entre les loisirs ostentatoires et les jeux de société. » De plus, les jeux de société Viking Age ont été principalement modélisés après la guerre. Le fait que la plupart des pièces de hnefatafl se trouvent dans des tombes masculines par opposition à des tombes féminines « suggère qu’il y avait un lien reconnu entre [les jeux de société] et l’idéologie guerrière des hommes d’élite ».

Champ funéraire de l’âge viking sur le site archéologique de Birka sur l’île de Björkö dans le lac Mälaren, Suède, 1946.

Ce lien entre hnefatafl et la guerre ne fait qu’ajouter plus de matière à un débat récent concernant une tombe controversée dans un célèbre site funéraire de masse sur l’île de Björkö, juste à l’ouest de Stockholm, en Suède. Parmi les 1 100 tombes du site, une équipe de chercheurs a réévalué l’année dernière une tombe qui aurait appartenu à un guerrier viking de haut rang, après qu’une analyse ADN a révélé que ses restes appartenaient à une femme. Les sceptiques n’ont rien suggéré à propos de la tombe, ce qui prouvait que son occupant détenait une autorité dans sa communauté – mais la chercheuse principale Charlotte Hedenstierna-Jonson croyait le contraire. Le conseil d’administration de hnefatafl sur les genoux de l’occupant, a-t-elle déclaré au New York Times en 2017, elle a suggéré que cette guerrière prenait « des décisions stratégiques, qu’elle était aux commandes ».

Quelle que soit la présence de pièces hnefatafl dans cette tombe particulière, il est indéniable que le jeu était hautement symbolique dans tout enterrement dans lequel il était inclus.

 « Dans la vie, la réflexion stratégique et la capacité de combat étaient fondamentales pour réussir sur le plateau de jeu et un tel succès accentuait le statut d’un guerrier », a écrit Hall en 2016. « Placer le kit de jeu dans la tombe a servi à se souvenir ou à commémorer ce statut et cette compétence. et de le rendre disponible pour le défunt dans l’au-delà. »

Il n’est donc pas surprenant que hnefatafl ait imprégné la littérature viking comme Hervör et Heidrek , la saga de Frithiof et le mythe d’origine Völuspá. Les conteurs de l’époque considéraient le jeu comme une métaphore appropriée mais accessible – une métaphore que leur public reconnaîtrait immédiatement comme importante. En effet, imprégné d’une signification réelle et existentielle, hnefatafl semble non seulement avoir résidé au centre des sépultures contemporaines mais aussi au cœur même de la culture nordique à l’époque viking.

Daniel Crown
Atlas Obscura




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