Histoire secrète

Sept fois les gens ont découvert les Amériques – et comment ils y sont arrivés

Christophe Colomb a atteint les Amériques en 1492, mais il n'était certainement pas le premier à le faire.

Lorsque Christophe Colomb débarqua en 1492, les Amériques étaient peuplées depuis des dizaines de milliers d’années. Il n’était pas le premier à découvrir le continent. Au lieu de cela, sa découverte était la dernière de nombreuses découvertes.

En tout, les gens ont trouvé les Amériques au moins sept fois différentes. Pour au moins six d’entre elles, ce n’était pas si nouveau après tout.

Les découvreurs sont venus par mer et par terre, apportant de nouveaux gènes, de nouvelles langues, de nouvelles technologies. Certains sont restés, ont exploré et construit des empires. D’autres sont rentrés chez eux et ont laissé quelques indices qu’ils y étaient déjà allés.


Du dernier au premier, voici l’histoire de la façon dont nous avons découvert les Amériques.

7. Christophe Colomb : 1492 après JC

En 1492, les Européens pouvaient atteindre l’Asie par la route de la soie ou en naviguant sur la route du Cap autour de la pointe sud de l’Afrique. Naviguer vers l’ouest depuis l’Europe était considéré comme impossible.

Les anciens Grecs avaient calculé avec précision que la circonférence de la Terre était de 40 000 km, ce qui plaçait l’Asie loin à l’ouest. Mais Christophe Colomb a bâclé ses calculs. Une erreur de conversion d’unité lui a donné une circonférence de seulement 30 000 km.

Christophe Colomb

Cette erreur, avec d’autres hypothèses nées d’un vœu pieux, a donné une distance de seulement 4 500 km de l’Europe au Japon. La distance réelle est de près de 20 000 kilomètres.

Les navires de Christophe Colomb ont donc mis les voiles sans suffisamment de ravitaillement pour atteindre l’Asie. Heureusement pour lui, il a atteint les Amériques. Columbus, pensant qu’il avait trouvé les Indes orientales, a appelé son peuple « Indios », ou Indiens.


Il est finalement mort sans se rendre compte de son erreur. C’est le navigateur Amerigo Vespucci qui réalisa que Christophe Colomb avait trouvé une terre inconnue et en 1507, le nom d’Amérique fut appliqué en l’honneur de Vespucci.

6. Polynésiens : 1 200 après J.-C.

Vers 2 500 av. J.-C., un peuple de marins a navigué de Taiwan pour trouver de nouvelles terres. Ils ont navigué vers le sud à travers les Philippines, vers l’est à travers la Mélanésie, puis dans le vaste Pacifique Sud. Ces gens, les Polynésiens, étaient des maîtres navigateurs, lisant le vent, les vagues et les étoiles pour traverser des milliers de kilomètres d’océan ouvert.

À l’aide d’énormes pirogues doubles, les Polynésiens se sont installés aux Samoa, aux Fidji, aux Tonga et aux îles Cook. Certains sont allés au sud de la Nouvelle-Zélande, devenant les Maoris. D’autres sont allés à l’est vers Tahiti, Hawaï, l’île de Pâques et les Marquises. De là, ils ont enfin atteint l’Amérique du Sud. Puis, après avoir exploré la majeure partie du Pacifique, ils ont abandonné l’exploration et ont complètement oublié l’Amérique du Sud.

Mais les preuves de ce voyage remarquable sont restées. Les Sud-Américains ont acheté des poulets aux Polynésiens, tandis que les Polynésiens ont peut-être ramassé des patates douces sud-américaines. Et ils ont partagé plus que de la nourriture. Les Polynésiens de l’Est ont un ADN amérindien. Les Polynésiens n’ont pas seulement rencontré les Amérindiens, ils les ont épousés.

5. Norrois : 1 021 ap. J.-C.

Selon les sagas vikings, vers 980 après J.-C., Éric le Rouge, féroce viking et vendeur rusé, nomma une vaste friche glacée « Groenland » pour inciter les gens à s’y installer. Puis, en 986 après JC, un bateau du Groenland a repéré la côte du Canada.

Vers l’an 1021 après JC, le fils d’Erik, Leif, établit une colonie à Terre-Neuve. Les Vikings ont lutté contre le climat rigoureux, avant que la guerre avec les Amérindiens ne les oblige finalement à retourner au Groenland. Ces histoires ont longtemps été considérées comme des mythes, jusqu’en 1960, lorsque des archéologues ont déterré les vestiges d’établissements vikings à Terre-Neuve.


4. Inuits : 900 après JC

Juste avant les Vikings, les Inuits ont voyagé de la Sibérie à l’Alaska dans des bateaux en peau. Chasseurs de baleines et de phoques, vivant dans des huttes de terre et des igloos, ils étaient bien adaptés au froid de l’océan Arctique et longeaient ses côtes jusqu’au Groenland.

Curieusement, leur ADN est le plus proche des indigènes de l’Alaska, ce qui implique que leurs ancêtres ont colonisé l’Asie depuis l’Alaska, puis sont retournés pour découvrir à nouveau les Amériques.

3. Esquimaux-Aléoutes : 2 000-2 500 av.

Les Inuits sont issus d’une migration antérieure : celle des locuteurs des langues esquimaudes-aléoutiennes. Celles-ci sont distinctes des autres langues amérindiennes et pourraient même être éloignées des langues ouraliennes telles que le finnois et le hongrois.

Ceci, avec des preuves ADN, suggère que les Eskimo-Aleut étaient une migration distincte. Ils ont traversé la mer de Béring de la Russie actuelle à l’Alaska, il y a peut-être 4 000 à 4 500 ans, en se déplaçant en partie et en se mêlant aux migrants précédents : le peuple Na-Dene.

2. Na-Dene : 3 000-8 000 av. J.-C.

Un autre groupe, les Na-Dene, a traversé la mer de Béring vers l’Alaska il y a environ 5 000 ans, bien que d’autres études suggèrent qu’ils se sont installés dans les Amériques il y a 10 000 ans.

L’ADN de leurs os ne les relie pas aux personnes modernes du groupe Eskimo-Aleut, mais aux Amérindiens parlant la famille des langues Na-Dene, comme les Navajo, les Dene, les Tlingit et les Apache. Les langues na-dene sont les plus proches des langues parlées en Sibérie, suggérant à nouveau qu’elles représentent une migration distincte.

1. Premiers Américains : il y a 16 000 à 35 000 ans


Presque toutes les tribus amérindiennes – Sioux, Comanche, Iroquois, Cherokee, Aztèque, Maya, Quechua, Yanomani et des dizaines d’autres – parlent des langues similaires.

Cela suggère que leurs langues ont évolué à partir d’une langue ancêtre commune, parlée par une seule tribu entrée dans les Amériques il y a longtemps. La faible diversité génétique de leurs descendants suggère que cette tribu fondatrice était petite, peut-être moins de 80 personnes.

Comment sont-ils arrivés là? Avant la fin de la dernière période glaciaire il y a 11 700 ans, tant d’eau était enfermée dans les glaciers que le niveau de la mer a chuté. Le fond de la mer de Béring s’est asséché, créant le pont terrestre de Béring. Les premiers peuples d’Amérique viennent de marcher de la Russie à l’Alaska. Mais le moment de leur migration est controversé.

Les archéologues pensaient autrefois que le peuple Clovis, vivant il y a 13 000 ans, était les premiers colons d’Amérique. Mais les preuves suggèrent maintenant que les humains sont arrivés dans les Amériques beaucoup plus tôt.

Des découvertes à Washington, en Oregon, au Texas, sur la côte est des États-Unis et en Floride suggèrent que les gens ont atteint les Amériques bien avant le peuple Clovis.

Les empreintes de pas au Nouveau-Mexique datent d’il y a 23 000 ans. Des outils en pierre dans une grotte mexicaine pourraient dater d’il y a 32 000 ans. Un mammouth abattu du Colorado date d’il y a 31 000 à 38 000 ans. Et des traces de feu ont mis les humains en Alaska il y a 32 000 ans.

Certaines de ces dates pourraient être incorrectes, mais à chaque nouvelle découverte, il semble de plus en plus improbable qu’elles soient toutes fausses.

Une migration précoce résoudrait proprement un mystère majeur. Il y a 13 000 ans, un vaste glacier, la calotte glaciaire laurentidienne, ensevelit le Canada sous une glace pouvant atteindre trois kilomètres d’épaisseur. Si les gens sont arrivés en Amérique du Nord, comment ont-ils traversé la glace ?

La côte accidentée du sud-est de l’Alaska, pleine de glaciers et de fjords, était probablement impraticable, et les premiers Américains manquaient probablement de bateaux. Mais il y a 30 000 ans, la calotte glaciaire n’était pas complètement formée.

Avant la propagation des glaces, les gens auraient pu chasser les mammouths et les chevaux à l’est de l’Alaska dans les Territoires du Nord-Ouest, puis au sud à travers l’Alberta et la Saskatchewan jusqu’au Montana.

Remarquablement, les humains ont peut-être colonisé les Amériques avant l’Europe occidentale. Pourtant, cela pourrait avoir un sens. L’Arctique de l’Alaska est rude, mais l’Europe avait des Néandertaliens potentiellement hostiles.

La fin de la découverte

1492 fut la dernière découverte des Amériques. Après les voyages de Columbus, Magellan et Cook, les descendants dispersés de la diaspora de l’humanité ont finalement été réunis. Hormis quelques peuplades isolées, tout était connu de tous. La découverte était impossible.

Mais l’histoire de la colonisation des Amériques est encore en train de s’écrire et notre compréhension évolue. Les Esquimaux-Aléoutes peuvent avoir été deux migrations différentes, pas une seule.

Les gènes suggèrent la possibilité d’autres populations fondatrices précoces. Et étant donné le peu de preuves que les Polynésiens et les Norses ont laissées de leurs visites, il est concevable qu’il y ait eu d’autres migrations, dont nous avons peu de preuves.

Il y a tellement de choses que nous ne savons pas. Personne ne peut plus découvrir les Amériques, mais il reste beaucoup à découvrir sur leur découverte.

Nicholas R. Longrich, maître de conférences en paléontologie et biologie évolutive, Université de Bath



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