Civilisations Disparues

Sous le désert égyptien se trouvent d’anciens ports maritimes

Les artefacts de Berenike témoignent d’un mélange cosmopolite de populations très diverses. Au sud de Suez, la rive égyptienne de la mer Rouge était parsemée de ports qui, dans l’Antiquité, étaient animés par la vie et le commerce, surtout à l’apogée de l’Empire romain. Mais il y a longtemps, le désert implacable a enterré leurs vestiges. Sous le sable se trouvent des liens essentiels d’une route commerciale maritime qui rivalisait avec la route de la soie, plus connue sous le nom de route terrestre.

De là, les navires s’aventuraient le long de la côte vers l’Éthiopie, la Somalie et au-delà, ramenant de l’ivoire et des écailles de tortue, des drogues et des esclaves. D’autres navires se dirigeaient vers la côte sud de l’Arabie, principalement pour l’encens et la myrrhe. Les plus gros navires naviguaient pendant la mousson à destination et en provenance de l’Inde pour satisfaire l’appétit débordant du monde méditerranéen pour les épices, les pierres précieuses et autres marchandises exotiques.

Le commerce indien était si florissant il y a 2 000 ans que l’empereur Tibère, préoccupé par la balance des paiements de plus en plus défavorable de Rome, se plaignait que « les dames et leurs babioles transfèrent notre argent aux étrangers ».

Le plus grand de ces ports dans le commerce indien était peut-être Berenike, à environ 600 miles au sud de Suez, près de la frontière égyptienne avec le Soudan. Les historiens le connaissaient grâce à des documents écrits, mais il ne restait rien à la surface de ce site serein et désolé, si ce n’est quelques lignes de corail et des tessons de poterie éparpillés. Ceux-ci étaient à peine suffisants pour étoffer les os des textes en un semblant de marins et de marchands dans leur milieu à Berenike, dans la prospérité et le déclin sur huit ou neuf siècles.


Mais les archéologues ont maintenant terminé huit années de fouilles dans des conditions difficiles à Berenike et ont trouvé ce qu’ils disent être les vestiges les plus importants à ce jour du commerce maritime du monde antique entre l’Est et l’Ouest.

Image satellite de Bérénice

Bijoux, grains de poivre

Les archéologues ont découvert des ruines de bâtiments, du teck et du métal provenant de navires, des toiles à voile, des saphirs et des perles, du vin et des réserves de grains de poivre. Certaines de ces marchandises montrent que Berenike commerçait, au moins indirectement, avec des endroits aussi éloignés que la Thaïlande et Java. Des inscriptions et d’autres documents écrits en 11 langues, dont le grec et l’hébreu, mais aussi le latin, le copte et le sanskrit, témoignent du mélange cosmopolite de personnes qui vivaient ou passaient dans la ville.

Les codirecteurs des fouilles de Berenike – Steven Sidebotham, historien à l’université du Delaware, et Willeke Wendrich, archéologue à l’université de Californie à Los Angeles – affirment que les recherches ont montré que la route commerciale maritime entre l’Inde et l’Égypte dans l’Antiquité semblait être encore plus productive et durable que ce que les spécialistes pensaient.

En outre, il ne s’agissait pas d’une entreprise essentiellement romaine, comme on le supposait généralement. Selon les chercheurs, les artefacts trouvés sur le site indiquent que les navires ont pu être construits en Inde et qu’ils avaient probablement des équipages indiens.

« Nous parlons aujourd’hui de mondialisation comme s’il s’agissait de la dernière nouveauté, mais le commerce se pratiquait dans l’Antiquité à une échelle et une portée vraiment impressionnantes », déclare le Dr Wendrich.

Les deux chercheurs, qui travaillent sous les auspices du Conseil suprême des antiquités d’Égypte, ont présenté leurs conclusions dans le numéro de ce mois-ci de la revue Sahara. Ils ont également décrit leur travail dans des interviews et dans un article récent de Minerva, un magazine britannique d’art ancien et d’archéologie.

D’autres archéologues ont salué les découvertes de Berenike comme des contributions importantes à l’histoire du commerce à longue distance dans le monde classique.

Lionel Casson, auteur et professeur retraité de lettres classiques à l’université de New York, déclare : « Il est agréable de voir des archéologues trouver des preuves concrètes de ce qui est attesté dans les textes. »

Dans les écrits sur les débuts du commerce maritime, le rôle de l’océan Indien a été éclipsé par l’ensemble plus riche de preuves littéraires et archéologiques de l’activité en Méditerranée et en mer Noire. Et la route de la soie, un réseau asiatique de caravanes de chameaux, est légendaire en tant que principal lien culturel et commercial entre la Chine et l’Europe entre environ 100 avant J.-C. et le 15e siècle.

« La route de la soie fait l’objet d’une grande attention en tant que route commerciale, mais nous avons trouvé une multitude de preuves indiquant que le commerce maritime entre l’Égypte et l’Inde était également important pour le transport de marchandises exotiques, et qu’il a peut-être même servi de lien avec l’Extrême-Orient », explique le Dr Sidebotham.

Points de transfert

Développés par les Grecs et les Égyptiens, puis étendus par les Romains, les ports de la mer Rouge servaient de points de transfert pour les cargaisons à destination et en provenance de l’Inde et d’autres endroits en Afrique et en Arabie. Les marchandises déchargées dans les ports étaient transportées par un train de chameaux à travers le désert jusqu’au Nil, à Koptos, et transportées par bateau jusqu’à Alexandrie. De là, elles étaient acheminées par bateau vers les marchés de tout le bassin méditerranéen.

Le parcours était inversé pour les marchandises d’échange, le vin, le verre et la vaisselle fine, à destination des marchés de l’océan Indien.

Les archéologues étudient également les sites probables de deux autres ports égyptiens, Myos Hormos et Nechesia.

Sur des ruines situées à une centaine de kilomètres au nord de Berenike, des archéologues dirigés par John Seeger de la Northern Arizona University, assisté du Dr Sidebotham, fouillent un bâtiment datant du premier ou du deuxième siècle après J.-C. Il pourrait faire partie de Nechesia, mais personne ne peut encore en être sûr.


David Peacock, archéologue à l’Université de Southampton en Angleterre, est plus sûr que lui et ses collègues ont, en examinant des textes littéraires et des photos satellites, identifié le site de Myos Hormos. Il se trouve à 200 miles au nord de Berenike, près de l’actuel village de Quseir.

Des fouilles y ont été entreprises dans les années 1980 par des Américains sous la direction de Don Whitcomb de l’Université de Chicago, et une équipe britannique dirigée par le Dr Peacock y travaille depuis quatre ans. Selon le Dr Peacock, l’endroit était sans aucun doute un ancien port, mais ce n’est que lorsqu’un morceau de poterie portant une inscription a été récemment découvert qu’il a pu être certain « au-delà de tout doute raisonnable » qu’il s’agissait de Myos Hormos.

Myos Hormos et Berenike, également connue sous le nom de Berenice, ont toutes deux été fondées sous le règne de Ptolémée II Philadelphe, au début du troisième siècle avant J.-C., lorsque l’Égypte était sous influence grecque. Berenike a été nommé d’après l’épouse du souverain.

Écrivant dans The Oxford History of Ancient Egypt, le Dr Peacock a déclaré : « Il semble que Myos Hormos était prééminent au cours du deuxième siècle avant J.-C. et que Bérénice a commencé à prendre de l’importance au cours du premier siècle avant J.-C. et est devenue dominante au cours du premier siècle après J.-C. Le commerce des Indes était donc développé à l’époque ptolémaïque et les Romains n’ont fait que reprendre et peut-être développer une entreprise bien établie. »

Un site redécouvert

Le site de Berenike a été redécouvert par des explorateurs européens au début du 19e siècle. Mais il était si éloigné des habitations et du ravitaillement que les archéologues se sont tenus à l’écart jusqu’à l’arrivée des docteurs Sidebotham et Wendrich en 1994. Leurs fouilles ont révélé que Berenike a connu trois périodes de prospérité. La première a eu lieu au début de l’époque ptolémaïque, aux troisième et deuxième siècles avant J.-C. Puis, après un siècle de déclin, le port a connu son deuxième et plus grand essor sous les Romains, à la fin du premier siècle avant J.-C. et jusqu’au premier siècle après J.-C.

Une énorme décharge romaine, recouvrant une partie des ruines ptolémaïques, a livré une variété d’articles indiens anciens, allant des noix de coco indiennes et des tissus batik aux perles de verre et aux pierres précieuses. Un pot contenait 16 livres de grains de poivre, l’une des denrées les plus courantes. « Si vous trouvez cela dans les ordures, c’est que la quantité transportée dans la ville a dû être époustouflante », dit le Dr Wendrich.

Les docteurs Sidebotham et Wendrich ont également déclaré avoir trouvé des archives douanières mises au rebut, rédigées sur des tessons de poterie réutilisés comme une sorte de papier à lettres. Cela a révélé certaines des procédures commerciales ainsi que des marchandises.

Les archéologues ont été particulièrement intrigués par les grandes quantités de teck, un bois dur originaire d’Inde, trouvées dans les ruines. Ils ont supposé que le teck était arrivé sous forme de coques de navires. Lorsque les navires étaient trop endommagés pour être réparés, le teck était probablement recyclé en meubles ou en matériaux de construction. La présence d’une telle quantité de teck suggère également aux chercheurs que de nombreux navires ont été construits en Inde, ce qui est l’une des indications d’un rôle majeur de l’Inde dans le commerce.

Mais le Dr Casson, spécialiste de l’histoire maritime ancienne, estime qu’il est également possible que le bois de teck ait été expédié à Berenike et transformé en navires sur place. Selon les documents écrits, les navires utilisés pour le commerce indien étaient parmi les plus grands de l’époque. Cela signifie, selon le Dr Casson, qu’ils pouvaient atteindre une longueur de 180 pieds et être capables de transporter 1 000 tonnes de marchandises. Ces navires avaient des coques solides et prenaient le vent avec une énorme voile carrée sur un grand mât court.

Boussole de marin

Une source indispensable de connaissance du commerce indien se trouve dans le Periplus Maris Erythraei, la circumnavigation de la mer Rouge, un livre écrit par un marchand anonyme ou un capitaine de navire aux environs du premier siècle. Une traduction et un commentaire récents ont été préparés par le Dr Casson et publiés en 1989 par Princeton University Press.

Guide pratique pour les marins, le livre décrit les ports de la mer Rouge à leur apogée et identifie les points de repère sur les principales routes commerciales. Un voyage aller-retour vers l’Inde couvrait environ 3 500 miles. Les navires quittaient l’Égypte en juillet pour profiter des forts vents d’été venant du nord en mer Rouge. En haute mer, les navires étaient portés par la mousson du sud-ouest, en direction de l’Arabie et de la côte nord-ouest de l’Inde, au port de Barygaza, ou se dirigeaient directement vers Muziris, sur la côte sud-ouest de l’Inde.

Comme l’auteur du Periplus l’a écrit à propos des vents du sud-ouest, « La traversée avec ceux-ci est difficile mais absolument favorable et plus courte. »

Au retour, les navires partaient généralement en décembre ou en janvier pour profiter d’un changement favorable des vents. Néanmoins, ils devaient affronter les vents dominants du nord dans la mer Rouge. C’est la raison pour laquelle les ports étaient situés à plusieurs centaines de kilomètres au sud de Suez : mieux valait un long transfert de marchandises par chameau et bateau sur le Nil que la bataille contre les vents incessants de la mer Rouge.

Les historiens en concluent que les récompenses ont dû plus que compenser les risques et les difficultés. Lorsque des adversaires bloquaient la route de la soie, le commerce maritime indien était la seule alternative fiable. Selon les historiens, il était toujours moins coûteux d’expédier des marchandises par la voie maritime, car elle permettait de contourner les nombreux intermédiaires de la route de la soie qui tendaient la main pour des pots-de-vin et des commissions.

Pourtant, les fortunes de Berenike étaient inconstantes, et les historiens ont longtemps pensé que le port et la ville avaient été abandonnés au troisième ou au quatrième siècle. Puis les archéologues qui y creusaient ont eu une surprise. La prospérité était revenue pour la troisième fois à Berenike, au quatrième siècle. Le Dr Wendrich a rapporté avoir découvert qu’une zone entière du bord de mer avait été rasée et complètement reconstruite et agrandie.


Cependant, quelque temps avant le milieu du sixième siècle, Berenike, dont le port s’est envasé, a été définitivement abandonnée, disparaissant sous le désert. Les raisons en sont inconnues.

Photo de couverture : Port de Myos Hormos



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